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¿Por qué el Curiosity aterrizará en el cráter Gale?

El próximo mes de Agosto amartizará el Mars Science Laboratory, o Curiosity, sobre la superficie de Marte. Más concretamente, el lugar elegido es el cráter Gale, un cráter de impacto de unos 150 kilómetros de diámetro localizado en Elysium Planitia, la segunda región más volcánica de Marte.

Elipse de aterrizaje de la MSL. En esa zona se pueden observar canales fluyendo al interior del cráter, dunas, estratos e incluso un abanico aluvial. NASA/JPL/UA.

Elipse de aterrizaje de la MSL. En esa zona se pueden observar canales fluyendo al interior del cráter, dunas, estratos e incluso un abanico aluvial. NASA/JPL/UA.

Uno de los aspectos científicos más importantes de este lugar es que en su interior se pueden ver estratos, seguramente de origen sedimentario, así como un delta y canales que sugieren la existencia de un pasado relativamente acuoso de Marte, junto con minerales del grupo de las arcillas y sulfatos, que muy probablemente se depositaron en un medio en el que había agua.

Dunas oscuras compuestas por granos de olivino y piroxenos. NASA/JPL/University of Arizona.

Dunas oscuras compuestas por granos de olivino y piroxenos. NASA/JPL/University of Arizona.

Sobre el fondo del cráter se pueden observar unas dunas de colores oscuros cuyos granos están formados principalmente por minerales de rocas ígneas, como el olivino y los piroxenos.

Estructuras downlap en los estratos del cráter Gale. Seguramente sean el registro estratigráfico de la progradación de un cuerpo de sedimentos en el interior de una masa de agua. Dawn Y. Sumner/NASA/JPL/University of Arizona

Estructuras downlap en los estratos del cráter Gale. Seguramente sean el registro estratigráfico de la progradación de un cuerpo de sedimentos en el interior de una masa de agua. Dawn Y. Sumner/NASA/JPL/University of Arizona

El cráter tiene en su centro un enorme pico central (de unos 5 kilómetros de altura con respecto a su fondo) y que parece estar formado de material sedimentario… ¿Cómo puede haber ocurrido esto?. Pues resumiendo de una manera sencilla, en algún momento el cráter pudo haberse llenado por completo de sedimentos y con el paso del tiempo estos haberse ido erosionando poco a poco hasta dejar la topografía que vemos en la actualidad. La erosión es un proceso que ha seguido activo en Marte, aunque principalmente hoy solo funciona la eólica salvo en algunos lugares muy puntuales donde existe algo de erosión por pequeñas surgencias de agua líquida y, evidentemente, en las zonas donde hay hielo en la actualidad.

 

Estratificación visible a escala de la HiRISE. NASA/JPL/University of Arizona
Estratificación visible a escala de la HiRISE. NASA/JPL/University of Arizona

Se ha calculado que a lo largo del recorrido, y debido al alto grado de erosión de los materiales del interior del cráter, el rover podrá estudiar 1000 metros de espesor de sedimentos durante su misión y que van a resultar claves para intentar comprender un poco mejor el puzzle del clima y evolución de Marte.