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Curiosity ha llegado (sano y salvo)

Aunque un poco tarde (y más tranquilo) puedo decir por fin que el Curiosity ha llegado a Marte sano y salvo y parece que con sus diez instrumentos funcionando normalmente. No solo ha tenido que sobrevivir al lanzamiento y al viaje interplanetario, sino a los dramáticos (y peliculeros) siete minutos de terror.

Los siete minutos de terror (vídeo subtitulado al castellano)

El aterrizaje no solo ha sido perfecto en cuanto al funcionamiento de todas sus fases desde el descenso hasta la maniobra de skycrane, sino que de nuevo, algunas de las imágenes que se han tomado de este van a pasar a los libros de historia de la exploración espacial.

El MSL descendiendo en paracaídas hacia el interior del cráter Gale visto por la HiRISE. NASA/JPL/University of Arizona.

El MSL descendiendo en paracaídas hacia el interior del cráter Gale visto por la HiRISE. NASA/JPL/University of Arizona.

Posado sobre una zona increíblemente llana del cráter Gale (la máxima inclinación de uno de sus ejes rondaba los 3º), ya ha observado un paisaje dominado a un lado por Aeolis Mons (también llamado “Monte Sharp” por algunos científicos, pero esta nomenclatura no es oficial)  y el campo de dunas de arena oscura que lo bordea, y a otro, por una llanura cubierta de rocas de tamaño muy parecido.

Imagen tomada por la Hazcam delantera en la que se ve Aeolis Mons y delante, en color más oscuro, el campo de dunas que lo rodea. NASA/JPL-Caltech.

Imagen tomada por la Hazcam delantera en la que se ve Aeolis Mons y delante, en color más oscuro, el campo de dunas que lo rodea. NASA/JPL-Caltech.

Esta mañana nos despertábamos con la primera imagen en color tomada por la cámara MAHLI, la cámara que va a servir de lupa de mano a la misión para poder observar las rocas y la arena más de cerca. Es capaz de enfocar desde los 2 centímetros hasta el infinito, y de hecho esa capacidad le ha permitido hoy mostrarnos su primera imagen a todo color de la superficie. En esta podemos ver la llanura que le separa del borde del cráter, al fondo. La imagen aparece parcialmente oscurecida por el velo de polvo que cubre el protector de la lente, que al menos estará colocado una semana más, mientras se hacen las pruebas pertinentes al rover.

La primera imagen tomada por MAHLI. Se observa al fondo el borde del cráter, y en primer plano una llanura de rocas de tamaño muy homogéneo. NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems.

La primera imagen tomada por MAHLI. Se observa al fondo el borde del cráter, y en primer plano una llanura de rocas de tamaño muy homogéneo. NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems.

Y con esta imagen, y recordándoos que hoy a las 19:00 hora española hay una nueva rueda de prensa que podéis seguir a través de la NASA TV, me despido hasta la próxima.

¿Por qué el Curiosity será la madre de todas las misiones a Marte? (de momento)

El próximo día 6 de Agosto llegará a Marte el rover Curiosity, una de las misiones más ambiciosas de la NASA en los últimos años. Y digo una de las misiones más ambiciosas no solo por el propio objetivo científico de la misión, sino que ya el propio amartizaje supone una de las maniobras más complicadas y arriesgadas de toda la historia de las misiones planetarias, de hecho, el amartizaje y todo lo que ello conlleva ocurrirá en tan solo 7 minutos que la NASA ha titulado “los 7 minutos de terror”, porque desde que el rover entre en la atmósfera y se pose suavemente sobre la superficie pasarán solo siete minutos. Sinceramente, tengo los dedos cruzados desde la primera vez que vi como sería la maniobra, pero como cualquier cosa que os diga no será lo suficientemente gráfica, os dejo con este video que os lo explica todo detalladamente:

httpv://www.youtube.com/watch?v=Ixie3IVnusw&feature=youtu.be

El Curiosity es grande. Pesa 900 kilos y mide 2.2 metros de alto. Si lo comparamos con los 187 kilos y el metro y medio que medían el Spirit y el Opportunity nos podemos hacer una idea de las dimensiones de las que estamos hablando. Puede llegar a recorrer 90 metros por hora y superar obstáculos de hasta 75 centímetros de alto.

Comparación entre el MER (izquierda), Pathfinder (centro) y el Curiosity (derecha). NASA/JPL-Caltech.

Comparación entre el MER (izquierda), Pathfinder (centro) y el Curiosity (derecha). NASA/JPL-Caltech.

A diferencia de las últimas misiones la energía que use no será solar, sino que dependerá de un generador termoeléctrico de radioisótopos puesto que su juego de instrumentos y su peso requieren de un mayor consumo de energía para su funcionamiento.

El Curiosity llevará 3 cámaras. La primera que usará, llamada MARDI, es la cámara que durante el descenso se activará, tomando 5 fotogramas por segundo para conocer con mayor exactitud el lugar donde ha aterrizado. Luego, MASTCAM, que es la cámara que va en el mástil, tomará imágenes y vídeo de alta definición a todo color. Y por último, la MAHLI, que es la cámara que servirá de lupa geológica al Curiosity, y que podrá resolver cosas menores del diámetro de un cabello humano a todo color.

Además, llevará un instrumento español, una estación meteorológica capaz de obtener datos sobre la presión atmosférica, humedad, radiación ultravioleta, temperatura, dirección y velocidad del viento y la temperatura del suelo diseñada por el Centro de Astrobiología.

Llevará un sensor de radiación llamado RAD para calcular la radiación a la que seríamos expuestos en una hipotética misión a Marte.

DAN intentará descubrir el agua subterránea detectando los neutrones que escapan desde debajo de la superficie si existe hielo o agua presente bajo esta.

El resto de la suite de instrumentos: APXS, ChemCam, CheMin y SAM son una serie de espectrómetros destinados a estudiar la composición de las rocas y el suelo de Marte, usando, entre otras técnicas, un láser capaz de vaporizar la roca y estudiar el vapor resultante, consiguiendo medir la abundancia de todos los elementos químicos que puedan haber presentes en esa roca.

httpv://www.youtube.com/watch?v=c-eOSjsgXzA

Si te he convencido, y si todo va bien, el próximo día 6 de Agosto a las 7:31 de la mañana, hora española, comenzaremos a recibir las primeras señales del Curiosity desde el interior del cráter Gale… Y por supuesto, si queréis conocer los primeros resultados e imágenes de la misión, el próximo día 12 os las contaremos en exclusiva dentro de las actividades programadas en la observación de las Perseidas por el CIDAM, en Hondón de las Nieves (Alicante). ¡Os esperamos! Siguiente Post sobre misión Curiosity:  Curiosity ha llegado (sano y salvo)

 

¿Por qué el Curiosity aterrizará en el cráter Gale?

El próximo mes de Agosto amartizará el Mars Science Laboratory, o Curiosity, sobre la superficie de Marte. Más concretamente, el lugar elegido es el cráter Gale, un cráter de impacto de unos 150 kilómetros de diámetro localizado en Elysium Planitia, la segunda región más volcánica de Marte.

Elipse de aterrizaje de la MSL. En esa zona se pueden observar canales fluyendo al interior del cráter, dunas, estratos e incluso un abanico aluvial. NASA/JPL/UA.

Elipse de aterrizaje de la MSL. En esa zona se pueden observar canales fluyendo al interior del cráter, dunas, estratos e incluso un abanico aluvial. NASA/JPL/UA.

Uno de los aspectos científicos más importantes de este lugar es que en su interior se pueden ver estratos, seguramente de origen sedimentario, así como un delta y canales que sugieren la existencia de un pasado relativamente acuoso de Marte, junto con minerales del grupo de las arcillas y sulfatos, que muy probablemente se depositaron en un medio en el que había agua.

Dunas oscuras compuestas por granos de olivino y piroxenos. NASA/JPL/University of Arizona.

Dunas oscuras compuestas por granos de olivino y piroxenos. NASA/JPL/University of Arizona.

Sobre el fondo del cráter se pueden observar unas dunas de colores oscuros cuyos granos están formados principalmente por minerales de rocas ígneas, como el olivino y los piroxenos.

Estructuras downlap en los estratos del cráter Gale. Seguramente sean el registro estratigráfico de la progradación de un cuerpo de sedimentos en el interior de una masa de agua. Dawn Y. Sumner/NASA/JPL/University of Arizona

Estructuras downlap en los estratos del cráter Gale. Seguramente sean el registro estratigráfico de la progradación de un cuerpo de sedimentos en el interior de una masa de agua. Dawn Y. Sumner/NASA/JPL/University of Arizona

El cráter tiene en su centro un enorme pico central (de unos 5 kilómetros de altura con respecto a su fondo) y que parece estar formado de material sedimentario… ¿Cómo puede haber ocurrido esto?. Pues resumiendo de una manera sencilla, en algún momento el cráter pudo haberse llenado por completo de sedimentos y con el paso del tiempo estos haberse ido erosionando poco a poco hasta dejar la topografía que vemos en la actualidad. La erosión es un proceso que ha seguido activo en Marte, aunque principalmente hoy solo funciona la eólica salvo en algunos lugares muy puntuales donde existe algo de erosión por pequeñas surgencias de agua líquida y, evidentemente, en las zonas donde hay hielo en la actualidad.

 

Estratificación visible a escala de la HiRISE. NASA/JPL/University of Arizona
Estratificación visible a escala de la HiRISE. NASA/JPL/University of Arizona

Se ha calculado que a lo largo del recorrido, y debido al alto grado de erosión de los materiales del interior del cráter, el rover podrá estudiar 1000 metros de espesor de sedimentos durante su misión y que van a resultar claves para intentar comprender un poco mejor el puzzle del clima y evolución de Marte.