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Colisión en Júpiter

Estas semanas, el planeta Júpiter destaca brillante en el cielo de medianoche. Estos días se encuentra cerca de su oposición, que ocurrió el pasado 14 de agosto. Cuando esto sucede, el Sol, la Tierra y el planeta se encuentran alineados, y por tanto éste se encuentra en la posición más cercana del año, creando una ocasión muy propicia para su observación.

Además, la oposición de este año coincide con otro evento interesante: Júpiter pasó por el equinoccio el 22 de junio, lo que significa que su plano ecuatorial apuntó directamente al Sol, con nosotros en medio. Así, desde la Tierra puede verse con telescopio no sólo cómo las cuatro lunas galileanas (Ío, Europa, Ganímedes y Calisto) pasan justo por delante de Júpiter y proyectan su sombra sobre él, sino también cómo éstas se eclipsan entre ellas. Ni qué decir tiene que astrónomos aficionados de todo el mundo aprovechan para observar y fotografiar al gigante gaseoso en estos momentos tan favorables.

Esto es lo que hacía el australiano Anthony Wesley el 19 de julio cuando descubrió una mancha oscura la mitad de grande que la Tierra cerca del polo sur joviano. No era una sombra ni una tormenta, y no estaba ahí el día anterior. ¿Podía tratarse de un impacto? Rápidamente avisó a otros aficionados y uno de ellos también lo vio. Unas 20 horas tras el descubrimiento, el observatorio de Hawaii, que observaba el planeta, confirmó que se trataba de algo nuevo en sus capas superiores, y confirmó que algo había impactado. La noticia se propagó rápidamente, siendo comparada con el impacto que sufrió el planeta justo 15 años antes, cuando los fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9 colisionaron contra él dejando enormes marcas oscuras y causando una gran conmoción. En los días siguientes al evento actual otros observatorios obtuvieron más datos de la nube de restos, e incluso se interrumpió la calibración del nuevo equipo del telescopio espacial Hubble para poder obtener imágenes del suceso. El asteroide que chocó medía sólo unos cientos de metros pero liberó una energía de decenas de miles de megatones.

Los aficionados jugaron un papel importante en el descubrimiento y seguimiento de esta marca en Júpiter, y es que la astronomía es un campo donde sin ser profesional se puede ser de mucha ayuda. Y eventos como éste son parte de la motivación de miles de personas para observar el cielo cada noche. Muchas veces depara sorpresas.