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Kepler, buscador de planetas

Desde 1995 se conoce con certeza la existencia de planetas orbitando en torno a estrellas distintas al Sol, los denominados planetas extrasolares o exoplanetas. Actualmente se han detectado más de 340 de estos cuerpos en más de 280 sistemas estelares, descubiertos por métodos que van desde el análisis de las oscilaciones que produce su gravedad en el movimiento de la estrella que orbitan, a la detección visual directa recientemente.

Uno de los métodos de detección consiste en medir la disminución de la luz que nos llega de la estrella en los casos en que el planeta pasa entre ésta y nosotros. Aunque requiere que el plano de la órbita esté orientado hacia nosotros y esto limita las posibilidades de detectarlos, la observación del tránsito de los planetas por delante de su estrella permite calcular su volumen o incluso características de sus atmósferas, por ejemplo. Lógicamente, cuanto más pequeño sea el planeta y más tiempo tarde en dar una órbita (pasa menos veces por delante de la estrella), más difícil será detectarlo así.

Por ello se lanzó la madrugada del pasado 7 de marzo la misión espacial Kepler de la NASA, un satélite artificial que orbitará al Sol cerca de la Tierra, y que se espera que encuentre numerosos exoplanetas con este último método. Su telescopio apuntará a una región del cielo próxima a la constelación del Cisne durante los tres años y medio que dure su misión analizando el brillo de unas 100.000 estrellas al mismo tiempo, lo que permitirá aumentar las probabilidades de encontrar no sólo más planetas, sino además aquellos que tengan períodos orbitales de unos pocos años, y que por tanto podrían estar en la zona habitable de su sistema solar.

Sin embargo uno de los objetivos de esta misión es algo más ambicioso: descubrir planetas como la Tierra, algo nunca conseguido hasta ahora. Su cámara de 95 megapíxeles será capaz de detectar la disminución de 84 partes por millón en el brillo de la estrella que provocaría el paso de un planeta como el nuestro. Además, detectaría tres tránsitos si éste se encontrase a una distancia parecida de la estrella, y por tanto en un entorno habitable si ésta es similar al Sol.

Todo ello encaminado a tratar de averiguar si podría existir vida en algún otro lugar del espacio, y responder la pregunta que tanto tiempo lleva haciéndose la humanidad: ¿estamos solos en el Universo?

Planetas extrasolares

¿Existen planetas alrededor de otras estrellas? Esta pregunta permaneció sin respuesta hasta hace apenas unos años. En 1995, se descubrió el primer planeta extrasolar alrededor de una estrella de secuencia principal: 51 Pegasi. Pero éste no fue observado directamente, ya que desde la distancia a la que nos encontramos, está tan cerca de su estrella y brilla tan poco que la luz de ésta lo oculta completamente. Sin embargo, se puede observar cómo la gravedad de uno afecta al otro: al igual que un lanzador de martillo cuando da vueltas, la estrella describe un pequeño movimiento circular, girando los dos alrededor de un punto intermedio, más cercano al que más masa posee. Si la estrella en su bamboleo se acerca y aleja repetidamente de la Tierra, su luz al descomponerla en colores se desplazará hacia el azul y hacia el rojo respectivamente, siguiendo un ciclo (como cuando una sirena es más aguda al acercarse y más grave al alejarse). Así es como se detectan actualmente la mayor parte de planetas extrasolares. Otro método, para estrellas más cercanas, consiste en observar directamente el movimiento de la estrella en el cielo al oscilar, o si el planeta pasa justo entre la estrella y nosotros, puede detectarse la disminución de la luz de ésta durante el tránsito (eclipse). Un método más moderno mide el efecto de lente que produce la gravedad del planeta y la estrella en la luz de otra situada justo detrás cuando los tres se alinean. También es posible localizarlos en discos de polvo alrededor de estrellas jóvenes, cuando estos planetas aún ese están formando.

Los primeros planetas descubiertos sorprendieron a los científicos: eran gigantes gaseosos que orbitaban  sus estrellas a distancias muy pequeñas, y tardaban pocos días en completar el recorrido, haciendo poco probable la existencia de vida en ellos. ¿Era nuestro Sistema Solar una rareza? Conforme fueron mejorando las técnicas se vio que no. Los planetas descubiertos son los que mayores perturbaciones provocaban en su estrella, y por tanto los más fáciles de detectar.

Con la mejora de resolución se han descubierto sistemas múltiples, así como de cuerpos cada vez más pequeños, llegando a poseer unas pocas veces la masa de la Tierra (las llamadas súper Tierras). Ya se han descubierto más de 300 planetas extrasolares. Se espera que con nuevas misiones espaciales, o con la construcción de gigantescos telescopios terrestres ya en proyecto, se puedan descubrir planetas como el nuestro, y tal vez candidatos a soportar vida.